Elefante: el maravilloso mamífero que corre peligro de extinción

El elefante es un mamífero maravilloso, herbívoro aunque con un carácter bastante inquieto, que se arriesga a la extinción. Este maravilloso animal pertenece a la familia de los elefantes, que es el único sobreviviente del orden de la probóscide. Hasta la fecha, sólo existen elefantes africanos y asiáticos, pero estos también están en riesgo de supervivencia debido a la caza furtiva y la deforestación.

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El elefante africano: características y hábitat

El elefante africano es el animal más grande de la Tierra en la actualidad: los elefantes machos adultos pesan hasta 5.100 kg (¡más de 5 toneladas!) y miden 6,5 metros de largo. Las hembras de este ejemplar son más pequeñas que los machos y tienen casi las mismas dimensiones que sus hermanas asiáticas: pueden alcanzar un peso de 3.500 kg y a la cruz su altura es de unos 2,7 metros. Los elefantes africanos tienen colmillos mucho más grandes que los elefantes asiáticos y pueden ser reconocidos por su cráneo aplanado y su espalda curvada. Otra característica física inconfundible de los elefantes son las enormes orejas, que permiten que estos mamíferos tengan una audición particularmente sensible.

El hábitat ideal para el elefante africano es la sabana, pero este espécimen tiene una gran adaptabilidad y puede sobrevivir incluso en el bosque. Por supuesto, los elefantes tienden a poblar áreas donde hay diferentes fuentes de agua: debido a su tamaño necesitan muchos líquidos. El elefante africano es un espécimen que ahora está muy extendido en el África subsahariana.

Elefante asiático: características y hábitat

Los elefantes asiáticos son más pequeños que sus primos africanos, pero sólo los machos porque las hembras, como hemos visto, son casi iguales desde este punto de vista. Un macho de elefante asiático alcanza los 6,4 metros de longitud y pesa un máximo de 4.700 kg. Las orejas de este ejemplar son mucho más pequeñas y de hecho son su rasgo distintivo, así como la forma del cráneo que tiene dos prominencias. La piel del elefante asiático es menos arrugada que la del africano y también los colmillos son mucho más pequeños: en las hembras pueden incluso estar ausentes. Comparado con su primo africano, este ejemplar tiene un carácter más manso y pacífico, lo que lo hace mucho más fácil de domesticar: por esta razón es el el elefante más común en los circos.

El hábitat ideal de este mamífero depende de su difusión: el espécimen más común es el elefante indio que vive en los bosques de la India.

¿Qué amenaza la supervivencia de los elefantes?

Hoy en día, la supervivencia de estos maravillosos mamíferos está declarada en peligro por el WWF: los elefantes están en peligro de desaparición y extinción por dos razones. En primer lugar, la deforestación les está privando de su hábitat ideal (el bosque), que como hemos visto concierne a muchas otras especies animales. Además, los elefantes son el blanco de los cazadores furtivos involucrados en el comercio ilegal de marfil. Esto desencadena un problema adicional en las manadas de elefantes asiáticos, ya que las hembras no tienen colmillos: los especímenes machos se están extinguiendo con una rapidez preocupante. Hay 20.000 elefantes africanos que son masacrados cada año y a este ritmo existe un riesgo real de que estos maravillosos mamíferos sean destinados a la extinción.

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